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트럼프, 참전용사 ‘패배자·호구’ 비하 발언 보도돼...비난 여론 들끓어 궁지
도널드 트럼프 미국 대통령 (자료 사진)
도널드 트럼프 미국 대통령 (자료 사진)ⓒ뉴시스/AP

도널드 트럼프 미국 대통령이 과거 참전용사를 ‘패배자’, ‘호구’ 등으로 비하했다는 보도가 나와, 거센 비난 여론이 들끓으면서 궁지에 몰렸다.

트럼프 대통령은 해당 보도를 ‘가짜뉴스’라며 강력하게 부인하고 마크 에스퍼 국방장관이 성명을 통해 비난 여론 진화에 나섰지만, 오히려 거센 역풍이 불고 있다. 조 바이든 민주당 대선후보도 이 기회를 활용하며 트럼프 대통령 맹공에 나섰다.

논란의 발단은 3일(현지 시간) 미 시사주간지 [디 애틀랜틱((The Atlantic)]이 트럼프 대통령이 지난 2018년 11월 프랑스를 방문해 1차 세계대전에서 전사한 미군들의 묘지 참배를 취소했고, 그러면서 미군 전사자를 ‘패배자들(Losers)’, ‘호구들(Suckers)’이라고 말했다고 보도하면서 불거졌다.

참전용사에 대한 예우를 최우선으로 여기는 미국에서 군통수권자가 그들을 비하했다는 폭발성 보도를 한 셈이다. 이후 트위터 등 소셜미디어(SNS)에는 트럼프 대통령을 규탄하는 게시물이 잇따랐고 참전용사 관련 단체들도 성명을 통해 비난에 가세했다.

파문이 확대하자 에스퍼 국방장관도 성명을 통해 “트럼프 대통령은 미국의 장병과 참전용사 및 가족에 대해 최고의 존경과 경의를 품고 있다”면서 “그는 우리 병력을 더 지원하려 노력해 왔다”고 수습에 나섰다.

트럼프 대통령도 이날 취재진의 질문이 잇따르자 ‘가짜뉴스’라면서 “내게 그들(미군 장병들)은 완전한 영웅”이라며 강력하게 부인했다. 그는 트위터를 통해서도 “전몰한 영웅들에 대해서 그런 말을 한 적이 없다고 맹세할 수 있다”고 거듭 부인했다. 하지만 애틀랜틱은 “여러 소식통을 통해 확인한 사안”이라면서 보도 내용을 굽히지 않았다.

민주당의 바이든 대선후보는 즉각 2015년 암으로 세상을 떠난 장남 보 바이든의 군복무를 거론하면서 “그는 호구가 아니었다”고 맹공에 나섰다. 그는 전쟁터에서 자식을 보내거나 잃은 사람들의 심정을 상기시키면서 “역겨운 보도 내용이 사실이라면 트럼프는 모든 군 가족에게 사과해야 한다”고 촉구했다.

바이든 대선 캠프도 트럼프 대통령의 참전용사 비하 발언만 모은 광고를 즉시 내보내며 호재 활용에 나섰다. 민주당 의원들도 트위터나 페북을 통해 트럼프 대통령의 즉각 사과를 요구하면서 총공세에 나서고 있다.

한때 바이든과의 지지율 격차가 10%포인트 이상 나며 추락하던 트럼프 대통령은 최근 격차를 3∼4%포인트 내로 좁히면서 반전의 기회를 엿보고 있었다. 이 와중에 대형 악재를 만나 궁지에 몰린 셈이다. 특히, 애국심을 중요시하는 보수 및 중도성향 지지자들의 반감을 살 수 있는 사안이라 발등에 불이 떨어진 꼴이다.

반대로 트럼프 대통령의 추격에 당황했던 바이든 후보로서는 대형 호재를 만난 셈이다. 트럼프 대통령은 취임 전인 지난 2015년에도 베트남전 당시 포로가 돼 고문당하고 귀환한 전쟁영웅 고(故) 존 매케인 상원의원을 겨냥해 “나는 잡히지 않은, 패배자가 아닌 사람들이 좋다”고 발언해 여론의 도마에 오른 적이 있다.

김원식 전문기자

국제전문 기자입니다. 외교, 안보, 통일 문제에 관심이 많습니다.

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